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{ 24 – III } Trasteando con baterías para propulsar el Futuro

by en 24/03/2015

Hace unas semanas di con este artículo y ahora que lo he leído puedo resumirlo y,por supuesto, recomendarlo:

“Battery hackers are buiding the future in the garage”

Se trata de un reportaje de Bloomberg donde repasan el estado actual de lo que podría ser la tendencia definitiva que nos llevase a adoptar de veras y en masa las energías renovables. Éstas se responsabilizan ya de porcentajes nada despreciables y aumentando de la energía total que consumimos, pero como consumidores de energía habitacional y para el transporte nos encontramos en cierto modo atrapados en dos redes (de distribución): la eléctrica y la de la gasolina. Esta situación de falta de libertad individual ha espoleado a individuos por todo el globo una vez que la tecnología para producir energía por nosotros mismos se ha popularizado (como dicen al final del artículo, nadie va a poder refinar crudo y fabricar la gasolina para su coche en casa, ¡pero sí puede capturar la energía del Sol para ello!). Y resuelven, o están en vías de resolver, el principal problema de las principales formas de energía renovable:la intermitencia de la energía solar y la impredictibilidad de la eólica. La solución está en mejorar la tecnología del almacenaje de energía, o sea: las baterías.

La progresiva generalización de coches eléctricos (Nissan -Leaf- y Tesla -S- son las compañías más mencionadas en el artículo) en Estados Unido y (por ejemplo) Noruega (donde los impuestos a la gasolina o que los coches eléctricos puedan circular por el “carril bus” los hacen más atractivos) ha propiciado que particulares con inquietudes y algo de formación técnica se hayan podido hacer con baterías con las que experimentar, sobre todo pensando en conectarlas a sus propios sistemas de recolección fotovoltaica de energía. Se trata de “saltar de la malla” (países afortunados donde no les gobierna Mariano Rajoy: casi todo el artículo sería la descripción de diversos delitos en la España propiedad de las compañías eléctricas y petroleras) y aprovechar la energía solar “despidiendo a las eléctricas”.

Pero estos “hackers” de baterías no son los únicos ni su independencia personal el único impulso por el que se está avanzando, y la noticia resalta los diversos caminos por los que está avanzando la investigación que podría “destruir” a las viejas eléctricas (aunque será más probable que la adopten y malversen de alguna diabólica manera).He aquí los nuevos tipos de baterías en los que se está investigando (traducción propia):

  • Batería de litio-azufre: potencial:elazufre es barato, y las baterías de litio-azufre tienen mayor densidad de energía y un peso reducido, haciendo de ellas un remplazo posiblemente más energético y barato de las batería de litio-ión en productos como móviles –N. del T.: no hago publicidad de marcas ajenas a la energía 😉 -, coches y aviones. ¿Cómo funcionan? Al sustituir uno de los electrodos en el diseño litio-ión con una versión basada en azufre esta batería sube el rendimiento y reduce los riesgos de sobrecalentamiento. ¿Quién está trabajando en ellas? La empresa británicaOxis Energy está fabricando baterías de litio-azufre que dice que pueden ser cinco veces más energéticas que las de litio-ión. El beneficio de Oxis es no sólo el coste sino que al incorporar azufre se incrementa la potencia del litio y permite cargar y descargar las baterías completamente sin daño.

Una innovación interesante, aunque me pregunto por la sostenibilidad ecológica de industrias basadas en el azufre…

  • Batería de metal líquido: Potencial: baterías grandes, no caras y fáciles de construir que permitirían un almacenamiento al nivel de la malla sin precedentes. Al ser fluidas evitan las fallas comunes a las baterías de estado sólido. ¿Cómo funcionan? Construidas en grandes contenedores modulares, los electrodos positivos y negativos de las baterías se funden y son separados por un electrolito hecho de sales fundidas. Todos los elementos flotan en capas separadas debido a sus diferentes densidades. ¿Quién está trabajando en ellas? La empresa Ambri Inc., sita en Massachusets, apoyada entre otros por la firma inversora de Silicon Valley Khosla Ventures, Bill Gates, y la petrolera francesa Total S.A., ha “levantado” cincuenta millones de dólares en financiación (N. del T.: conseguir financiación es “to raise”, o “levantar”; como en castellano eso significa algo ligeramente distinto, entrecomillo).

Ya antes de aparecer Total uno podía darse cuenta de que podría ser una de las “soluciones” que podrían encontrar las grandes energéticas actuales para adaptarse a nuevos marcos. En  otro orden de cosas, es un sistema que en nada favorece la independencia personal, quizás sí la autonomía de grandes entes que se lo puedan permitir -ejército, ciudades- (y nada se dice del origen primario de la electricidad almacenada:¿nuclear?).

  • Batería de flujo: Potencial: igual que las baterías de metal líquido, éstas están pensadas para aplicaciones de almacenamiento eléctrico comercial y militar de gran escala. Al estar construidas en grandes tanques, el tamaño y capacidad de almacenamiento de la batería están ceñidos sólo al tamaño del tanque. ¿Cómo funcionan? Los electrolitos fluyen entre tanques conectados a través de una celda electroquímica que convierte le energía química en eléctrica. ¿Quién está trabajando en ellas? Compañías como Imergy Power Systems, que las está enviando a lugares como una instalación militar en California del Sur, donde la Armada de los EE.UU. las usará paraun proyecto piloto para que sus instalaciones funcionen independientemente de la malla.

Igual que para un individuo la malla de distribución de energía se puede ver como un beneficio increíble o como un peligro esencial, ver quién está detrás de este tipo de baterías nos habla de la importancia estratégica de la tecnología de almacenamiento de energía (aunque estos dos ejemplos hablan sobre todo de “generación”).

  • Batería mejorada de litio-ión: Potencial: aún es la batería estándar y los apoyos del litio-ión creen que las economías de escala y los avances tecnológicos mantendrán a la cabeza de la recua al caballo de tiro de la batería de ión-litio (N. del T.: ozú con las metáforas yankees). ¿Cómo funcionan? Electrodos positivo y negativo con un electrolito líquido en medio.¿Quién está trabajando en ellas?Tesla Motors Inc. apuesta por que una fábrica de cinco mil millones de dólares en el desierto de Nevada ayudará a llevar a las masas el coche eléctrico y el almacenamiento de energía. En lugar de esperar a una disrupción tecnológica, el dueño de Tesla, Elon Musk,piensa en reducir los costes de las baterías actuales en un 30 % al menos en el momento que la fábrica se ponga a hacer frenéticamente unidades de baterías en 2016.

Aquí está la principal amenaza a la malla, pues,como señalan en otras partes del artículo, las baterías de Musk adaptadas al uso residencial eliminarían casi completamente de la ecuación a las actuales compañías eléctricas, poderosas porque controlan la generación de la energía -invirtiendo muchísimo en grandes instalaciones- y su distribución.¿Qué reducción de tamaño deberían sufrir para sobrevivir en un mundo donde cada uno consigue la energía que necesita y no se precisa distribuirla a grandes distancias.

En fin, creo que a pesar de los peligros que todo mundo viejo opone frente a los potenciales mundos nuevoa que lo puedan suceder, en este asunto se puede albergar bastantes esperanzas de mejora para todos, y por eso espero que os hayan gustado artículo y resumen.

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4 comentarios
  1. Vía José Luis Salgado @faidit llego en Twitter a un tema relacionado: http://www.yometiroalmonte.es/2013/09/29/japoneses-se-desconectan-red-electrica/

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  2. gustavomedellin permalink

    Data de muchos años la creencia de que las compañías de energía eléctrica y las petroleras, no están interesadas y, por el contrario, se oponen a la investigación y desarrollo de otras fuentes de energía. Y no es teoría de conspiración sino un hecho lógico que dichas compañías, como toda gran empresa del sistema capitalista, se basan en el rendimiento económico y deben si no atacar, por lo menos restarle apoyo y desincentivar, todo lo que vaya en contra de tales réditos.

    No es de esperar, por tanto, que proyectos como los descritos en el artículo vayan a recibir un gran estímulo o impulso económico, pues a no ser que circunstancias extraordinarias, como lo ocurrido en Japón, cual se describe en el artículo enlazado en el comentario anterior, obliguen por motivos de supervivencia a subsidiar y estimular la búsqueda de otras alternativas, seguiremos bajo el yugo de las petroleras y las compañías productoras y distribuidoras de electricidad, que controlan el poder gubernamental, el curso de la economía y las decisiones políticas.

    No quiere ello decir que iniciativas como los de estos “hackers” estén fatalmente condenadas al fracaso, porque en el mundo de hoy es cada vez más difícil ocultar las maniobras de los poderosos y va creciendo la conciencia de la comunidad sobre sus propias necesidades y su poder para abrir nuevos caminos de solución.

    Le gusta a 1 persona

  3. Y sin embargo, Gustavo, no sólo es Total invirtiendo en baterías,también Shell tiene una división centrada en energías renovables. Y no sé qué es peor: si, como dices, que obstaculicen el desarrollo de nuevas energías o que lo controlen.

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  4. gustavomedellin permalink

    También hay compañías generadoras de electricidad trabajando en generación eólica, pero todo está orientado a buscar formas de incrementar sus ganancias y su propio poder, ninguna de esas iniciativas está pensada en el usuario o consumidor para hacerlo autónomo o mejorar su condición, esas grandes empresas no pueden ir en contra de sus principios, ni sembrar la semilla de su destrucción. De hacerlo estarían contrariando su naturaleza.

    Como bien lo dices, necesitan mantener el control.

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